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Elle l'a pris et a couru avec

Par Skin Cancer Foundation • 11 novembre 2021
Le Dr Nichols reçoit une bourse de recherche Dr Polsky

Comment Anna Nichols a utilisé sa subvention de recherche de la Skin Cancer Foundation pour lancer un traitement expérimental passionnant et prometteur contre le cancer de la peau. 

By Marc Teich

Au cours des 38 années qui se sont écoulées depuis que la Skin Cancer Foundation a lancé son Programme de subventions de recherche, de nombreux jeunes chercheurs ont utilisé leurs subventions pour lancer des études qui ont finalement abouti à des contributions majeures dans le domaine. Une qui pourrait suivre leurs traces est Anna Nichols, MD, PhD. Peut-être que personne n'a fait sensation plus immédiatement avec une subvention du SCF qu'elle.

Le Dr Nichols, professeur adjoint au département de dermatologie et de chirurgie cutanée du Dr Phillip Frost à la Miller School of Medicine de l'Université de Miami, a reçu la bourse de recherche Ashley Trenner de 25,000 2018 $ du SCF en février XNUMX. En quelques mois, elle avait publié un rapport de cas dans JAMA Dermatologie à propos de son nouveau traitement expérimental pour le carcinome épidermoïde (SCC) localement métastatique de la peau. En utilisant le vaccin contre le virus du papillome humain (VPH), Gardasil (plus précisément appelé Gardasil®9), elle avait éliminé des dizaines de tumeurs chez une femme de 97 ans auparavant incurable. Bien qu'il s'agisse d'une étude portant sur un seul patient, elle a suscité un enthousiasme et un engouement considérables. L'objectif maintenant pour le Dr Nichols et son équipe sera de voir si son succès peut être appliqué à d'autres patients.

« J'ai rencontré Mme McKenzie lorsque j'étais résidente et qu'elle avait 97 ans », se souvient le Dr Nichols. «Elle avait eu une tumeur retirée deux ans auparavant de la partie inférieure de sa jambe, mais quand je l'ai vue pour la première fois, elle avait de multiples lésions localement métastatiques (métastasées sur toute la jambe mais pas au-delà) qui saignaient continuellement et ne guérissaient pas. Elle avait trop de tumeurs pour toutes les enlever chirurgicalement, la radiothérapie n'était pas une option idéale et les thérapies topiques et injectables avaient auparavant échoué. On lui avait proposé une chimiothérapie systémique qui aurait entraîné des effets secondaires graves sans apporter beaucoup de certitude, mais elle n'était pas disposée à sacrifier sa qualité de vie.

Le Dr Nichols et ses collaborateurs de l'Université de Miami, Robert Kirsner, MD, Evangelos V. Badiavas, MD, et Tim Ioannides, MD, avaient précédemment publié un article montrant que le vaccin Gardasil aidait empêcher la croissance de nouvelles tumeurs chez deux patients ayant des antécédents de multiples cancers de la peau. Son collègue, le Dr Ioannides, l'a exhortée à essayer une nouvelle approche radicale - utiliser le vaccin hors AMM (dans un but différent de celui pour lequel il a été initialement approuvé) comme un traitement pour débarrasser sa patiente des lésions existantes. Après avoir d'abord administré le vaccin par voie systémique au moyen de deux injections intramusculaires dans le bras de la femme, le Dr Nichols avait remarqué une réponse inflammatoire locale dans la majorité des tumeurs. Étant donné que d'autres vaccins avaient été injectés avec succès par voie intratumorale (directement dans la tumeur) pour traiter d'autres maladies, elle et le Dr Ioannides ont pensé, Essayons ça.

Elle a injecté deux fois le vaccin dans chacune des trois plus grosses tumeurs de la femme, et les lésions ont commencé à rétrécir en quelques semaines. D'autres tumeurs ont également commencé à rétrécir, alors elle a estimé que le système immunitaire de la femme avait peut-être eu une réponse systémique au médicament et qu'elle n'aurait pas à injecter toutes les tumeurs pour les éliminer. Elle a injecté les plus grosses tumeurs deux fois de plus, chaque fois en utilisant une dose plus faible, pour un total de quatre injections. En un an, toutes les tumeurs avaient disparu.

Ce que la subvention a accompli

Anna Nichols MD

Anna Nichols, MD, n'est pas restreinte quant à ses ambitions en tant que chercheuse. « Je ne veux pas en savoir plus sur quelques molécules dans 10 ans », dit-elle. "Je veux obtenir ces données pour lesquelles tout le monde meurt d'envie."

Lorsque le Dr Nichols a postulé pour la subvention en 2017, elle a proposé une large approche explorant le potentiel du vaccin contre le VPH en tant qu'immunisation systémique pour prévenir les SCC ainsi qu'un traitement pour les SCC en l'injectant directement dans les tumeurs existantes. En lui accordant la bourse, le comité des subventions de recherche de la SCF a stipulé qu'elle se concentrerait sur l'aspect traitement, car il semblait avoir le potentiel le plus excitant. C'est ce que le Dr Nichols a fait avec sa patiente inopérable, Mme McKenzie. Depuis la publication de son rapport de cas, elle a présenté ses conclusions au 2018 Congrès mondial sur les cancers de la peau à Sydney, en Australie, et le 26 mars 2019, le Dr Ioannides a obtenu un brevet pour cette nouvelle utilisation du vaccin Gardasil®9. Avec ce feu vert, le Dr Nichols se consacre maintenant à découvrir les mécanismes derrière ce traitement prometteur.

« Nous en sommes encore au stade de la petite enfance », explique-t-elle. «Nous savons que le traitement fonctionne chez certaines personnes, mais il est difficile de découvrir comment il fonctionne et pour qui il fonctionne le mieux. Il est difficile de rivaliser avec succès pour obtenir du financement sans ces connaissances fondamentales. C'est le piège 22 : vous devez générer des données pour obtenir un financement, mais vous ne pouvez pas produire les données sans financement." Le capital d'amorçage du SCF lui a permis de commencer à générer ces données.

« Avec ce que j'ai déjà trouvé, les gens s'intéressent à la fois au niveau national et international. La subvention de la Fondation m'a aidé à me concentrer sur le traitement intratumoral, qui, je pense, a le plus grand impact potentiel. Les subventions vous donnent également du temps protégé pour vous concentrer. Plus de financement signifie plus de temps que je peux consacrer à la recherche.

Les donateurs attentionnés qui ont financé cette recherche

Karen et Bob Trenner ont établi leur subvention annuelle du SCF après que leur fille, Ashley, soit décédée d'un mélanome à l'âge de 34 ans. Son dernier souhait était de sauver des vies, et bien que les décès par mélanome aient diminué en raison d'une détection plus précoce et de nouveaux médicaments, les décès dus au SCC sont d'environ deux fois plus élevé que les décès par mélanome. Le Dr Nichols adorerait rembourser les Trenners en faisant chuter les décès du SCC.

« Les subventions des donateurs comme celles des Trenners sont énormes pour les chercheurs en début de carrière comme moi, qui sortent des sentiers battus avec de nouvelles idées », dit-elle. « Nous ne sommes pas l'option sûre. C'est un projet à haut risque avec un énorme avantage s'il fonctionne, mais peu veulent tenter sa chance. Sans ce type de subvention de démarrage, des projets valables peuvent facilement mourir, car il n'y a aucun moyen d'obtenir un financement sans données préliminaires. Une recherche prometteuse comme le projet du Dr Nichols a besoin de beaucoup d'argent pour bien faire les choses et découvrir le mécanisme derrière son succès.

"Ensuite, vous voulez développer cela et découvrir pourquoi cela fonctionne chez certains patients et pas chez d'autres", ajoute le Dr Nichols. « Je remercie infiniment les Trenners d'avoir donné une chance au projet. Cela me donne l'opportunité de commencer à générer les données préliminaires qui m'aideront à concourir pour des subventions plus importantes finançant de plus grandes études à l'avenir.

L'article du Dr Nichols a été cité comme l'un des 10 articles les plus discutés de 2018 pour JAMA Dermatologie. « Entre autres choses, les photos avant et après de notre patient sont incroyables », déclare le Dr Nichols. « Vous n'avez pas besoin d'analyse statistique pour apprécier l'amélioration. D'abord, vous voyez des tumeurs partout, sur toute sa jambe, puis zéro. Pas une réduction de 20 %, mais une 100 % de réduction. »

« Nous ne pouvons pas promettre des résultats spectaculaires chez d'autres patients, car nous ne comprenons pas encore le mécanisme », dit-elle. « Mais j'espère qu'à l'avenir, de nombreux patients bénéficieront de cette ligne de recherche innovante. Tout aura commencé avec la subvention du SCF.

La preuve est dans le gâteau aux fruits

Au cours de son traitement, Mme McKenzie a préparé son gâteau aux fruits signature pour le Dr Nichols, qui était rapidement devenu son ami. Sa famille est également devenue proche du Dr Nichols : une fois, lorsque le fils de Mme McKenzie l'a amenée pour une visite, le Dr Nichols a commenté sa jolie écharpe rose, qui, selon son fils, venait d'Italie. Quand il est revenu de son prochain voyage en Italie, à la surprise du Dr Nichols, il lui a apporté une écharpe rose identique.

Depuis que le Dr Nichols a traité Mme McKenzie, elle est restée sans tumeur. Elle a fêté ses 100 ans avec une fête chez elle. Le Dr Nichols s'est joint à ses amis et à sa famille pour célébrer le siècle de vie de cette femme exceptionnelle.

Tout cela a touché le cœur du Dr Nichols, renforçant son désir déjà féroce de voir des milliers de patients autrefois désespérés célébrer comme ça. "J'ai fait ma résidence à l'Université de Miami, et j'ai vu une grande population de patients qui avaient des tumeurs si fréquentes qu'on ne pouvait pas les suivre. Ils avaient une peau terriblement endommagée, avec de nombreuses tumeurs, et pour certains patients, il n'y avait pas de traitement viable. Je voulais faire plus pour ces patients qui avaient si peu d'options. Nous avons besoin de quelque chose de plus à leur offrir.

Le Dr Nichols utilise maintenant le traitement vaccinal hors AMM sur plusieurs autres patients, dont beaucoup attendent dans les coulisses. Et elle prépare un essai clinique. « Nous voulons repousser les limites et faire avancer la médecine. Nous avons radicalement changé la vie d'un patient, et j'espère qu'il y en aura beaucoup d'autres à venir.

Revue SCF 2019
*Cet article a été publié pour la première fois dans le numéro 2019 de Le journal de la Fondation du cancer de la peau.

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